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A cirurgia serve para remover uma catarata, doença que faz com que o cristalino – que normalmente é claro – do olho fique turvo, restaurando a visão quase imediatamente. Novas pesquisas sugerem que ela pode ter outro benefício: um menor risco de doença de Alzheimer e outras formas de demência.

Para o estudo, os cientistas analisaram 3.038 homens e mulheres com catarata com 65 anos ou mais que não tinham demência no momento do diagnóstico. Destes, 1.382 foram submetidos à cirurgia de catarata e o restante não. Todos faziam parte de um estudo de memória que os seguiu por décadas.

Os pesquisadores descobriram que aqueles que fizeram cirurgia de catarata tiveram um risco geral de demência 29% menor em comparação com aqueles que não fizeram. Eles também analisaram a cirurgia de glaucoma, outra cirurgia ocular que não restaura a visão, mas pode ajudar a prevenir a perda de visão e não teve efeito sobre o risco de demência. O estudo, publicado no JAMA Internal Medicine, ajustou a idade no primeiro diagnóstico de catarata e vários fatores de risco para demência, incluindo baixa escolaridade, tabagismo, alto índice de massa corporal e pressão alta.

A única característica que teve um impacto maior no risco de demência do que a cirurgia de catarata foi não carregar um gene chamado APOE-e4, que está associado a um risco elevado de doença de Alzheimer. “Os autores foram incrivelmente atenciosos na forma como abordaram os dados e consideraram outras variáveis”, disse o Dr. Nathaniel A. Chin, professor assistente de medicina da Universidade de Wisconsin, que não esteve envolvido no estudo. “Eles compararam a cirurgia de catarata com a cirurgia que não melhora a visão – cirurgia de glaucoma – e controlaram muitas variáveis ​​de confusão importantes”. Dr. Chin é o diretor médico do Wisconsin Alzheimer’s Research Center.

“Ficamos surpresos com a magnitude do efeito”, disse a principal autora Dra. Cecilia Lee, professora associada de oftalmologia da Universidade de Washington. Os autores notaram que este é um estudo observacional e não pode provar causa e efeito. Mas argumentam que esta pode ser a melhor evidência disponível, porque um estudo randomizado em que apenas um pequeno número de pessoas pode fazer cirurgia de catarata é prática e eticamente impossível.

“As pessoas podem dizer que aqueles que são saudáveis ​​o suficiente para fazer uma cirurgia são mais saudáveis ​​em geral e, portanto, menos propensos a desenvolver demência em qualquer caso”, disse o Dr. Lee, “

Mas quando não vemos associação na cirurgia de glaucoma, isso apóia a ideia de que não é apenas uma cirurgia ocular, ou ser saudável o suficiente para se submeter à cirurgia, mas que o efeito é específico da cirurgia de catarata”.

Esses achados reforçam pesquisas anteriores de que a perda de visão, como a perda auditiva, é um importante fator de risco para o declínio cognitivo. Por exemplo, pessoas com problemas de visão ou audição podem se retirar de atividades como esportes, interações sociais, leitura ou atividades intelectuais, todas associadas a um menor risco de demência. Mas os pesquisadores também sugeriram um possível mecanismo fisiológico.

Em seu artigo, eles escrevem que o córtex visual muda com a perda de visão, o que reduz a entrada no cérebro, levando ao encolhimento do cérebro, que também é um fator de risco para demência. Pelo menos um estudo anterior encontrou aumento do volume de massa cinzenta após a cirurgia de catarata. Embora os mecanismos exatos subjacentes aos benefícios da cirurgia de catarata permaneçam desconhecidos, o Dr. Lee disse que não é surpreendente que algumas das mudanças que vemos nos olhos possam refletir processos no cérebro.”O olho está muito fortemente ligado ao cérebro”, disse ele.

“O olho se desenvolve no útero a partir do cérebro e compartilha o mesmo tecido neural. O olho em desenvolvimento vem do prosencéfalo.”

Para ele, a questão mais importante daqui para frente, disse Chin, é o que isso significa para médicos e pacientes. Médicos em clínicas de cuidados primários ou aqueles que tratam a memória precisam rastrear ainda mais a perda de visão, disse ele, acrescentando:

“podemos conversar com as pessoas sobre possíveis melhorias na saúde do cérebro com a cirurgia de catarata, bem como a necessidade de abordar a visão ao longo da vida como um meio de proteger a cognição”.

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